Découverte d’une nouvelle exoplanète semblable à la Terre

Des scientifiques ont identifié l’existence d’une nouvelle exoplanète dans le système Kepler-1649. Elle a la particularité de présenter une taille analogue à notre propre planète et se situe dans une zone dite habitable.

Cet astre a été précisément découvert dans la constellation du Cygne, gravitant autour d’une étoile naine rouge, Kepler-1649. Ce ne sont pas de nouvelles données qui sont à l’origine de cet événement, mais la réanalyse de données fournies par le télescope spatial de la Nasa appelé Kepler.

Initialement, seule une planète avait bien été détectée, il s’agissait de Kepler-1649 b, une exoplanète dont la taille est 1,28 supérieure à celle de la Terre.

La nouvelle planète dont les scientifiques ont déterminé l’existence est Kepler-1649 c, seulement 1,06 fois plus grande que la planète bleue. Elle est située à 12 millions de kilomètres de son étoile et parcourt son orbite en 19,5 jours (contre un peu plus de 365 jours pour la Terre autour du soleil).

L’étoile centrale de ce système, localisée à 300 années-lumière de la Terre, est une naine rouge. A titre de comparaison, sa masse est 5 fois inférieure à celle du Soleil, son rayon représente seulement 23% de celui de notre étoile la plus proche. Par ailleurs, sa température avoisine 3.000 °C, contre 5.500 °C pour le Soleil. Kepler-1649 c reçoit environ 75 % du flux lumineux reçu du Soleil par la Terre, ce qui laisse à penser qu’elle bénéficie potentiellement d’une température adéquate au développement de la vie. Elle bénéficie probablement d’une composition rocheuse et pourrait avoir de l’eau sous forme liquide.

Les scientifiques restent néanmoins prudents. Ils ignorent notamment les caractéristiques de l’atmosphère qui conditionnent sensiblement la température.

« Ce monde intrigant et éloigné nous donne encore plus d’espoir qu’une seconde Terre se trouve parmi les étoiles », a commenté Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA à Washington.